MMT et la génération Sanders

par

Atossa Araxia Abrahamian

8 mai 2017

Traduit par Robert Cauneau – MMT France

 


En début 2013, le Congrès est entré dans une lutte pour la mort, ou une lutte pour la dette, si vous voulez, pour l’avenir de l’économie américaine. Une série d’anciennes réductions d’impôts et de programmes de dépenses devait expirer presque simultanément. Voici le chaos partisan prévisible : les Républicains de la Chambre étaient farouchement opposés à la hausse du plafond de la dette sans réduction correspondante des dépenses, et les Démocrates, bien que lassés de l’endettement eux aussi, n’accepteraient pas l’austérité proposée par les républicains.

En l’absence de consensus politique et le temps passant, une curieuse solution jaillit des profondeurs de la blogosphère économique. Et si le Trésor frappait une pièce de 1 milliard de dollars, la déposait sur le compte du gouvernement à la Réserve fédérale et poursuivait ses activités comme d’habitude? La solution de contournement était techniquement autorisée par une loi obscure qui s’applique aux pièces commémoratives en platine et ne nécessitait pas l’approbation du Congrès, de sorte que le Grand Old Party ne pouvait pas s’y opposer. De plus, la monnaie ne serait pas distribuée, ce qui ne provoquerait pas d’inflation.

« Il n’y a aucune raison pour que la société tolère le chômage. » – Pavlina Tcherneva

L’expérience de pensée était une herbe aux chats pour les blogueurs, qui l’ont qualifiée de «ridicule mais parfaitement légale» ( Slate ); “Un tour de passe-monnaie monétaire” ( Wired ); «Vraiment excitant» ( Business Insider ); «Un projet de pêche à la traîne à grande échelle» ( The Guardian ). L’idée fit son chemin à la télévision tard dans la nuit, dans des talk-shows politiques, dans des conférences de presse à la Maison Blanche , et  continua à vivre comme un hashtag: #mintthecoin. Au centre de l’attention se trouvait la reconnaissance du fait que la monnaie n’était pas le problème, mais la politique oui.

Pour un groupe restreint mais engagé d’économistes, d’universitaires et de militants qui adhèrent à une doctrine appelée théorie monétaire moderne (MMT) , #mintthecoin était cependant la partie visible de l’iceberg économique. La possibilité d’une pièce de 1 billion de dollars représentait plus qu’un simple sophisme monétaire: elle permit de faire comprendre que la monnaie fiduciaire est une construction sociale et qu’il n’y a donc aucune limite fiscale sur le montant qu’une nation émettrice de monnaie souveraine peut dépenser.

Selon cette cohorte d’économistes restreinte mais de plus en plus bruyante, y compris l’ancien conseiller économique principal de Bernie Sanders, une fois que nous avons changé notre façon de penser la monnaie, nous pouvons offrir à tout le monde: nous n’avons pas à « trouver » l’argent pour « payer » pour des soins de santé universels en «coupant» le budget ailleurs. En fait, notre gouvernement fonctionne déjà de cette façon: les dépenses doivent précéder les impôts, sinon l’économie n’aurait pas de dollars à taxer. Ce qui manque, c’est la volonté politique de dépenser pour certaines choses et non l’argent pour en payer les frais.

«L’idée que vous ne pouvez pas nourrir les enfants affamés et construire un pont est un énorme problème», déclare Stephanie Kelton, économiste à l’Université du Missouri, à Kansas City. «C’est cruel de dire que nous voulons plus d’argent pour l’éducation et la nourriture, mais que nous devons attendre une loi.»

Kelton, qui a parlé de cette pièce sur MSNBC, est l’experte la plus médiatique du MMT. Elle a 48 ans, elle est élégante, coiffée de façon impeccable et déborde d’enthousiasme. Elle est importante pour quelqu’un qui passe la moitié de son temps à dire aux types de Wall Street de repenser leur approche fondamentale de l’économie. Lorsque M. San Francisco a présenté sa candidature à l’investiture démocrate, M. Kelton est devenu sa conseillère économique principale sur la recommandation de plusieurs économistes de gauche réputés, notamment Dean Baker et Jamie Galbraith. Auparavant, elle était économiste en chef au Comité sénatorial des budgets et rédactrice en chef d’un blog intitulé New Economic Perspectives .

Kelton considère les fondements de son travail comme  » une analyse descriptive qui pourrait être exploitée par l’une ou l’autre partie  » : Les Démocrates et les Républicains peuvent utiliser leur perspicacité pour pousser les réductions d’impôts ou augmenter les dépenses. » En fait, l’idée d’un plan de relance économique prévoyant d’importantes dépenses pour améliorer l’infrastructure du pays a servi de base commune aux électeurs de Trump et Sanders qui aimaient l’idée des emplois peut-être plus qu’ils n’aimaient l’idée de l’endettement national. Si c’est ce que veulent les électeurs, alors le MMT est un oiseau rare : une théorie économique qui non seulement valide leurs intuitions, mais soutient qu’ils sont la clé d’une économie saine, stable et prospère pour tous.

MMT est apparue comme une école distincte de la pensée économique dans les années 1990, quand Kelton et ses collègues, principalement des professeurs intervenant dans les départements de l’ économie hétérodoxe comme l’Université du Missouri, Kansas City , et la recherche publiée Institut Levy de Bard et ont discuté de leurs théories, principalement entre eux, sur un serveur de liste aujourd’hui disparu appelé «Pensée postkeynésienne» et à l’occasion d’une conférence annuelle qui a débuté en 2003.

Adam Smith et John Maynard Keynes, ainsi que des penseurs plus contemporains tels que Hyman Minsky et Abba Lerner, sont à l’origine des diverses tendances de la pensée sur le MMT, mais ce n’est que récemment que des chercheurs ont établi des liens entre eux. «Nous avons redécouvert de vieilles idées», a déclaré M. Kelton, «et les avons rassemblées dans un cadre macroéconomique complet».

Pour un profane, le MMT peut sembler d’une complexité vertigineuse, mais il repose essentiellement sur la conviction que la plupart d’entre nous comprennent l’économie à l’envers. La sagesse conventionnelle veut que le gouvernement taxe les particuliers et les entreprises afin de financer ses propres dépenses. Mais le gouvernement – qui est en fin de compte la source de tous les dollars, taxés ou non taxés – paie ou dépense en premier et émet les impôts plus tard. Lorsqu’il finance des programmes, il dépense littéralement de la monnaie, l’injectant dans l’économie. Des taxes existent afin de contrôler l’inflation en réduisant la masse monétaire et de faire en sorte que les dollars, en tant que seule monnaie acceptée pour le paiement des impôts, restent demandés.

Il s’ensuit que les gouvernements émetteurs de devises pourraient (et, en fonction de votre stratégie politique, devraient) dépenser autant que nécessaire pour garantir le plein emploi et d’autres biens sociaux. Les partisans du MMT aiment à souligner que le gouvernement fédéral ne «manque jamais» d’argent pour financer l’armée, mais invoque régulièrement des contraintes budgétaires pour justifier le retrait des programmes sociaux. En d’autres termes, la monnaie n’est pas une denrée rare comme l’argent ou l’or. «Pour les personnes qui ont travaillé sur les marchés financiers, qui travaillent pour la Fed, ceci n’est pas du tout controversé», dit Galbraith, qui, bien que non adhérent, peut certainement être décrit comme «favorable au MMT».

Les décisions sur la manière d’émettre, de prêter et de dépenser la monnaie relèvent de la politique, des valeurs et des conventions, qu’il s’agisse de réduire les inégalités ou de stimuler l’esprit d’entreprise. Selon les partisans du MMT, l’inflation peut être contrôlée par la fiscalité et ne devient un problème que dans le cas du plein emploi – et nous en sommes très éloignés, en particulier si nous incluons les personnes qui ont renoncé à chercher du travail ou qui ne travaillent pas autant qu’ils le souhaitent parmi les «chômeurs officiels». Le fait est que, une fois que vous éliminez les notions de pénurie artificielle, les possibilités de MMT sont infinies. L’État peut garantir un emploi à quiconque le souhaite, ce qui réduira le chômage et fera concurrence au secteur privé pour obtenir des travailleurs, tout en relevant les normes et les salaires.

Au début, MMT n’a pas eu beaucoup de succès en dehors du milieu universitaire. En fait, il était (et reste) en marge de la profession d’économiste elle-même. «Nous avions tous des bureaux dans la même allée à l’Institut Levy», se souvient Kelton.

Puis vint Warren Mosler , un riche financier qui, grâce à son travail dans le secteur bancaire, avait eu des idées peu orthodoxes et complémentaires sur la monnaie. Désireux de partager son point de vue, Mosler finit par rencontrer Donald Rumsfeld dans le hammam du Chicago Racquet Club. Rumsfeld le conduisit chez Arthur Laffer, l’économiste de droite qui proposa la théorie de la « courbe de Laffer » promouvant des impôts bas, et Laffer, à son tour, connecta Mosler à son futur collaborateur, l’économiste Mark McNary. Dans un article publié indépendamment et intitulé « Soft-Currency Economics », Mosler, s’appuyant sur les recherches de McNary, soutient que les taxes sont ce qui crée une demande de dépenses fédérales et que les déficits n’empêchent pas les pays de rembourser leur dette.

« Nous avons toujours voulu démocratiser nos idées, et maintenant nous pouvons le faire grâce aux médias sociaux. » – Pavlina Tcherneva

Mosler demanda également aux départements universitaires de commenter ses travaux. Il n’eut de chance avec les institutions de l’Ivy League, mais l’homme réussit à se rendre à Wall Street pour au moins une raison: il ne considérerait pas « non » comme une réponse. Mosler envoya donc son article à la liste de diffusion «Pensée postkeynésienne» et trouva un groupe d’esprits proches prêts à s’engager.

Stephanie Kelton se souvient avoir initialement été en désaccord avec certaines théories de Mosler sur les taxes; ensuite, son collègue, L. Randall Wray, lui dit de faire son propre travail et de montrer comment il s’était trompé. «Je l’ai écrit dans le Cambridge Journal of Economics et j’ai essayé de prouver qu’il avait tort», se souvient Kelton, «mais je suis arrivé aux mêmes conclusions que lui.»

À partir de ce moment-là, Mosler devint un peu le « papa gâteau » du mouvement, finançant la recherche de diplômés, faisant des dons au Centre pour le plein emploi et la stabilité des prix de l’Université du Missouri, ouvrant même un centre de recherche en Suisse. Il était un ajout improbable à la bande : il vit à Sainte-Croix pour les impôts, a un faible pour les grosses voitures, a fait une belle fortune en investissant de l’argent et s’est présenté aux élections à Sainte-Croix et dans son État d’origine, le Connecticut. Mosler n’est pas particulièrement idéologue, mais après quelques hésitations, il se décrit au téléphone comme étant «fondamentalement progressiste». Il insiste néanmoins pour dire qu’il ouvre simplement les yeux du public aux bases du calcul. «C’est une théorie dans la mesure où l’arithmétique est une théorie», me dit Mosler.

«Si vous supprimez l’impôt sur les personnes qui travaillent pour gagner leur vie et [les laissez] garder plus d’argent, la famille moyenne aurait 625 $ de paie. Pourquoi les politiciens ne font-ils pas cela? Parce qu’ils croient que la monnaie des taxes est utilisé pour effectuer des paiements de sécurité sociale. Mais c’est une erreur. ”Néanmoins, note Mosler,“ si quelqu’un propose cela, ce n’est pas un libéral qui dépense beaucoup, c’est quelque chose que le Tea Party pourrait proposer. ”

Au début de son incursion dans MMT, Mosler engagea l’économiste Bard, Pavlina Tcherneva, pour l’aider dans ses recherches. Tcherneva eut 15 minutes de célébrité en 2015, lorsque Bernie Sanders présenta un graphique qu’elle avait réalisé montrant le peu de gains de revenus que les travailleurs américains ont vu depuis les années Reagan. (Il fait désormais le buzz sous le titre Vox « Le graphique le plus important sur l’économie américaine que vous verrez cette année » . ) Aujourd’hui, les recherches de Tcherneva sont axées sur la manière dont le MMT peut créer des emplois.

«Il n’y a aucune raison pour que la société tolère le chômage», me dit-elle dans son bureau à Bard par une journée exceptionnellement chaude en février. «C’est un droit humain fondamental. En rattachant un dollar à une heure de travail grâce au plein emploi, la monnaie aura une signification socialement utile et nous pouvons concevoir un système pour soutenir et resserrer le marché du travail et permettre aux gens de se retirer des emplois de merde. Trump a le doigt sur le pouls du chômage », ajoute-t-elle. «C’est une reconnaissance directe, une reconnaissance précise de leur situation difficile. Mais nous avons besoin de quelque chose de concret à offrir.

En Europe, où une génération de jeunes reste sous-employée ou au chômage, des dépenses plus importantes, une protection sociale améliorée et un emploi garanti constituent une combinaison particulièrement attrayante. Mais les pays de la zone euro partagent une monnaie commune, de sorte que l’Union européenne devrait permettre à tous ses membres d’emprunter davantage, pas moins, pour stimuler les économies de ses États plus en difficulté. Les gouvernements, s’ils sont limités, semblent un peu d’accord, mais probablement pas assez, pour changer la politique. En Grèce, par exemple, Rania Antonopoulos , qui dirige le programme «L’égalité entre les hommes et les femmes et l’économie» de Bard, occupe le poste de ministre suppléant du Travail dans le gouvernement Syriza; elle a proposé de pousser le gouvernement à être l’employeur de dernier recours.

Malgré le manque d’intérêt officiel, l’austérité a conféré à ces économistes du MMT le statut de vedette. Kelton se souvient d’une conférence tenue il y a quelques années à Rimini, en Italie, où son groupe a vendu son lieu de rendez-vous initial et a dû déplacer l’événement dans un stade de basket-ball. «Lorsque nous conduisions là-bas, le parking était plein à craquer», dit-elle. «Nous avons demandé au conducteur ce qui se passait et il a répondu que c’était pour nous.» Elle a pensé qu’il plaisantait – jusqu’à ce qu’elle ait vu les panneaux indiquant MMT.

De ce côté-ci de l’Atlantique, la crise financière, la reprise timide et le mouvement Occupy ont ouvert la voie à d’autres façons de penser l’économie et les événements de 2008-2012 ont clairement montré que le gouvernement des États-Unis avait l’argent. Il a simplement choisi de renflouer le secteur bancaire et non de le dépenser pour le bien-être social. Tout cela a permis de valider bon nombre des arguments avancés par Kelton et ses collègues depuis des décennies.

«Nous avons construit notre crédibilité», dit Kelton, «et cela nous a aidés à nous établir comme école de pensée. Le blog [ Nouvelles perspectives économiques ] nous a aidés à nous faire entendre. Cela nous a également permis de constater que nous avions raison, par exemple que la rétrogradation des États-Unis ne ferait pas monter les taux d’intérêt; cet assouplissement quantitatif n’était pas inflationniste; et que la zone euro aurait des problèmes. On disait ça en 1998!

Le travail de Kelton avec Sanders a renforcé la légitimité du groupe. Elle ne l’a pas transformé en « hibou déficitaire », mais les observateurs ont noté que pendant son parcours, Sanders avait pris des mesures pour recentrer le débat sur les biens sociaux, en parlant d’éducation, de soins de santé et de déficits en infrastructures, au lieu de devenir obsédé par les aspects négatifs des bilans. «Il n’est pas allé là-bas», dit Tcherneva, «mais ce fut un moment propice à l’apprentissage. Le cadre était utile car il concerne des choses concrètes. Les gens ne perdent pas leur sommeil à cause des déficits du gouvernement.  »

MMT a quelque chose d’autre que les doctrines économiques les plus obscures n’ont pas: un groupe de blogueurs et commentateurs dévoués, et une «équipe de rue» de jeunes gens engagés politiquement qui ont appris l’existence de ces théories en ligne et qui se sont donné pour mission de faire connaître l’approche partout où ils vont.

Pendant la récession, le blog d’économie populaire Naked Capitalism a commencé à publier des articles sur le mouvement. Les économistes Tyler Cowen et Paul Krugman, bien qu’ils ne soient pas particulièrement sensibles au MMT (en partie à cause de leurs préoccupations concernant l’inflation), ont au moins réagi. En 2012, Rohan Gray, étudiant à la Columbia Law School de la Columbia, a lancé un groupe appelé Modern Money Network, qui a organisé une série de symposiums avec des conférenciers renommés tels que l’ancien ministre grec des Finances, Yanis Varoufakis. Sur YouTube, les vidéos des conférences, séminaires et didacticiels consacrés au MMT sont légion. «J’ai été émerveillé par l’activisme», déclare Tcherneva. «Nous avons toujours voulu démocratiser nos idées et nous pouvons le faire grâce à la magie des médias sociaux.»

Il est difficile d’imaginer des changements radicaux dans la façon dont les politiciens parlent de la monnaie. Il faudra peut-être des décennies, voire des siècles, pour réduire à néant des idées bien arrêtées sur la dette, la pénurie et l’offre. Même dans ce cas, le temps semble venu pour le MMT: les jeunes, en particulier, ont un appétit énorme pour de nouvelles solutions aux problèmes auxquels les économies modernes sont confrontées, de l’automatisation à la délocalisation. Et la crise financière a ébranlé la confiance du public dans les modes de pensée établis. Prenons le revenu de base universel: cela paraissait irréaliste et utopique il y a quelques années, mais aujourd’hui, les versions de l’ UBI ont été adoptées par les bosses de la Silicon Valley , les économistes de gauche et de droite et les politiciens du monde entier.

Le MMT est moins normatif: il décrit la façon dont l’argent fonctionne de manière à ce qu’un enfant de 8 ans puisse le comprendre plus facilement qu’un doctorat, ce qui en soi est déconcertant. «La contribution du MMT n’est pas la découverte de nouveaux faits», dit Galbraith. «C’est un « cœur d’enseignement » qui ne fait pas l’objet de controverse.» Mais ses implications peuvent être radicalement humaines. Ce qui menace l’establishment, ajoute Galbraith, « c’est que le récit est très convaincant ».

Atossa Araxia Abrahamian TWITTER Atossa Araxia Abrahamian est rédacteur en chef chez The Nation et auteur de The Cosmopolites: The Coming of the Global Citizen (Columbia Global Reports, 2015)

Article original : https://www.thenation.com/article/the-rock-star-appeal-of-modern-monetary-theory/

Image : Illustration by Victor Juhasz

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